martes, 1 de diciembre de 2015

El ancestro de las serpientes vivía bajo tierra

Los especialistas discrepan acerca del origen de las modernas serpientes. Unos piensan que su ancestro era un reptil que perdió las patas y fue estilizando su cuerpo para adaptarse a un hábitat acuático, características que mantuvo cuando salió del agua. Otros sostienen que se trataba de un lagarto que en su paso a la vida subterránea prescindió de las patas para moverse mejor por túneles y madrigueras.

Ahora, un nuevo estudio afirma que la “madre de todas las serpientes” vivía bajo tierra, y descarta la hipótesis del reptil marino. Los autores del trabajo, publicado en Science Advances, son los paleontólogos Hongyu Yi (de la Universidad de Edimburgo) y Mark Norell (del Museo Americano de Historia Natural, en Nueva York).

Para su investigación, han usado escáneres de rayos X con los que han creado modelos virtuales en 3D del oído interno de 44 especies de reptiles modernos y de fósiles de otros extinguidos. Después, han comparado esos modelos con el oído interno de Dinilysia patagonica, una serpiente que vivió hace unos 90 millones de años y está relacionada con el origen de estos animales. Las serpientes se valen del oído interno –una diminuta estructura ósea situada en su cráneo– para su audición y equilibrio.

En el caso de las especies modernas subterráneas y de Dinilysia patagonica, ese órgano presenta una forma esférica, a diferencia del de las serpientes acuáticas y las que prosperan en la superficie. Esa forma de globo serviría para detectar con más precisión los sonidos de baja frecuencia, lo que ayudaría a los ofidios subterráneos a detectar las vibraciones producidas por sus presas o depredadores al moverse.

El análisis de especímenes extinguidos y actuales ha permitido a los científicos deducir que Dinilysia patagonica, un reptil de unos 2 metros de longitud que se encuentra en la raíz del árbol evolutivo de las modernas serpientes, era un animal subterráneo y excavador, y que también lo eran los ofidios que dieron origen a los que conocemos hoy.

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