martes, 13 de enero de 2015

Descubren en Escocia una nueva criatura marina de 4 metros de largo

Una nueva especie de reptil marino de la era Jurásica ha sido identificado a partir de fósiles encontrados en la isla escocesa de Skye. 

Estas criaturas parecidas a los delfines medían hasta 14 metros desde el hocico hasta la cola, y habitaron los mares cálidos y poco profundos alrededor de Escocia hace unos 170 millones de años, según los investigadores. Estaban cerca de la parte superior de la cadena alimentaria en aquel momento y se aprovechaban de peces y otros reptiles. 

Un equipo de paleontólogos, liderado por la Universidad de Edimburgo y que incluye a varias instituciones escocesas, estudió fragmentos fósiles de cráneos, dientes, vértebras y un hueso de la aleta superior desenterrados en la isla en los últimos 50 años.

Identificaron varios ejemplos de animales acuáticos extintos --conocidos como ictiosaurios-- que vivieron durante el Jurásico Temprano y Medio, incluyendo especies totalmente nuevas. 

 "Durante la época de los dinosaurios, en las aguas de Escocia merodeaban grandes reptiles del tamaño de barcos a motor. Sus fósiles son muy raros, y sólo ahora, por primera vez, hemos encontrado una nueva especie que era única de Escocia", dice Steve Brusatte, de la Escuela de Geociencias. "Sin la generosidad del coleccionista que donó los huesos a un museo en lugar de mantenerlos o venderlos, que nunca habría sabido que existía este increíble animal." 

La nueva especie, Dearcmhara shawcrossi, lleva el nombre en honor a un entusiasta aficionado, Brian Shawcross, que recuperó los fósiles de la criatura en 1959. Dearcmhara significa en gaélico escocés lagarto marino, y rinde homenaje a la historia de Skye y las Hébridas.

Durante el Período Jurásico, gran parte de Skye estaba bajo agua. En ese momento, se unió al resto del Reino Unido y fue parte de una gran isla situada entre las masas de tierra que se distanciaron gradualmente y se convirtieron en Europa y América del Norte. Skye es uno de los pocos lugares en el mundo donde pueden encontrarse fósiles del Período Jurásico Medio. 

El equipo dice que los descubrimientos podrían proporcionar información valiosa sobre cómo los reptiles marinos evolucionaron. El estudio se publica en el Scottish Journal of Geology. 

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